雙語兒童的迷思-從小雙語真的好嗎?

從小雙語一定是好的嗎?小心!你可能會害了孩子。
不少人可能會羨慕雙語或多語言兒童,像是家中使用多種語言的混血兒,從小能自然學會好多語言。但語言真的是愈早學愈好嗎?







語言學上確實存在著「黃金學習期」,這觀念不用多說,想必已經深植在大家腦海。但是,今天要提醒大家的便是,語言學習並不是愈早愈好,反而要「稍候」一下。

這就得講到我們腦子的語言學習機,每個小嬰兒在剛出生的時候,都具有辨別不同聲音的能力,大約發展到四個月大的時候,每個人都能辨別世界上所有語言的聲音,但在九個月大的時候,我們大腦必須放棄很多「不重要的聲音」,我們只需要留有母語裡的聲音就可以,其他不重要的聲音,其神經連結會退化,以支持大腦用最省力的方式學習語言。這個時候,雖然表象看起來是退步,但對於學習一個語言卻是進步。

小朋友在出生之後,所面對的課題不是只有語言,他們還要學習很多認知這個世界的方式。而我們在學習語言的最初階段,就是先對每個東西「命名」,例如小寶寶看到狗,他們會認識到這是「狗」,但這時候小寶寶只知道這是一隻四隻腳的動物,因此下次他們看到貓的時候,可能也會說成「狗」,然後我們會告訴他們,這是「貓」。聰明的小寶寶,經過幾次經驗後,會發現「狗」不是指四隻腳的動物,貓也是,而且狗和貓不一樣。這種過程不斷重複,就讓人類學會許多概念的命名。

要是我們在寶寶很早期還沒確立概念的狀態給他們太多語料,狗又是「狗」、又是dog、又是 inu (日語),小朋友就很可能需要很多力氣去區分這三者,畢竟他們連狗是什麼的概念都還沒建立。因此在語言學的角度上,在寶寶還沒認識好世界的時候,就給寶寶過多不同的語言刺激,可能會有揠苗助長的反效果。

不過,在這短暫的時期過後,幼兒仍有相當足夠的能力同時學會多種語言,只是人類仍傾向學習環境中的自然語言,例如台灣就有閩南語、客家語、華語、各南島語言等環境,相當豐富。學習這些環境中的語言,也會多方刺激孩子的腦部發展,讓語言能力更加多元。然而,例如強加孩子學習環境中不存在的語言,便不容易學起來,這也是為什麼許多父母將孩子送到雙語幼稚園仍成效不彰的原因之一。

學習語言的黃金期究竟到幾歲,有幾個不同的說法,但一般認為,人類在12歲以前,都具有非常高的語言學習能力。而且我們下次還會講到,並不是所有的雙語者都像大家想像、每個母語都很流利,大部分其實只有一個優勢語言;再者,台灣有著相當自然的多語環境,學好環境中的語言(如華語+閩南語)對於日後學習不存在於環境中的外語也有相當好的效果,因此在這裡也奉勸爸媽們也別著急,先讓小朋友學會生活中的各種概念,別怕孩子學了閩南語或客家話、原住民語就沒有能力學外語,目前所知語言的腦區並沒有容量限制,有了母語的支持後再學習外語,除了效果好外,也不會影響到小朋友的認知發展。